Eleonoras de nuevo en Gran Canaria, y esta vez no vienen solos / Eleonora’s falcons return to Gran Canaria and this time, they don’t come alone

El pasado año ya anunciamos la observación de varios ejemplares de halcón de Eleonor realizada por varios compañeros ornitólogos a finales de julio a la Cumbre de Gran Canaria. Un año más, halcones juveniles y adultos han regresado a estas tierras, y un año más, nuestros compañeros han compartido sus interesantes hallazgos con nosotros. 

El pasado 16 de julio, Alejandro Delgado y Xabier Remírez observaron un grupo de hasta 5 Aletas en la Cumbre cazando insectos. Al día siguiente, Alberto Aguiar volvió a observar al menos 4 individuos. Tras disfrutar del espectáculo en el campo y ver en detalle las fotos tomadas el viernes, Xabier reparó en que entre los halcones observados había uno algo distinto, un nuevo visitante, el Alcotán europeo (Falco subbuteo subbuteo).

El Alcotán presenta una morfología muy similar a la del halcón de Eleonor, aunque de tamaño menor y silueta más compacta (además de otros rasgos), hasta el punto de ser confundidos habitualmente. También comparten muchos aspectos de su ecología, como su condición de migrador de larga distancia, su dieta (insectos y aves de pequeño tamaño, aunque el Alcotán también caza algunos micromamíferos y murciélagos) y la fecha de reproducción tardía que coincide con periodos de abundancia de insectos y de paso migratorio otoñal de pequeñas aves, aunque el Alcotán nidifica en árboles donde reutiliza nidos construidos por otras especies de rapaces y córvidos. El área de distribución reproductora del Alcotán se extiende por el noroeste de África, Europa y Asia. En España peninsular, ocupa principalmente la zona norte y existen algunas pocas citas de nidificación en Baleares, pero no en Canarias, donde su paso se considera irregular. Pasan el invierno en el tercio sur del continente africano y migran de manera “difusa” por lo que es posible que las observaciones en Canarias se correspondan con ejemplares en ruta desde o hacia Europa occidental, probablemente desviados de la misma hacia el oeste por las condiciones climáticas.

El pasado 23 de julio, Luis Alberto Rodríguez y Jesús García Ubierna observaron 3 nuevos ejemplares de halcón de Eleonor en la misma zona de Gran Canaria, uno de ellos de morfo oscuro y los otros dos de morfo claro, uno de los cuales anillado en pata derecha con anilla plástica de color amarillo y código [CA]. Se trata de un ejemplar anillado como pollo en Alegranza en 2020. Esta es la primera observación de este ejemplar que, al igual que otros individuos de segundo año calendario, regresan a las zonas de cría mucho antes de adquirir la madurez sexual. En la foto se puede apreciar el plumaje característico de un morfo claro de esta clase de edad, y la anilla plástica que permite su identificación a distancia.


Last year we already announced the observation of several Eleonora’s falcons carried out by several fellow ornithologists at the end of July at Cumbre de Gran Canaria. One more year, juvenile and adult falcons have returned to these lands, and one more year, our colleagues have shared their interesting findings with us.

On July 16, Alejandro Delgado and Xabier Remírez observed a group of up to 5 falcons at the “Cumbre” hunting insects. The following day, Alberto Aguiar returned to observe at least 4 individuals. After enjoying the show in the field and seeing in detail the photos taken on Friday, Xabier noticed that among the observed falcons there was a somewhat different one, a new visitor, the Eurasian Hobby (Falco subbuteo subbuteo).

The Hobby, although clearly smaller and with some characteristic traits, looks similar to the Eleonora’s falcon, to the point of being commonly confused. They also share many aspects of their ecology, such as their long-distance migrant status, their diet (insects and small birds, although the Hobby also hunts some small mammals and bats) and the late reproduction date that coincides with periods of abundance of insects and the autumnal migratory passage of small birds. The breeding range of the Hobby spans northwestern Africa, Europe, and Asia. In mainland Spain, it mainly occupies the north half and there are a few nesting events in the Balearic Islands, but not in the Canary Islands, where its passage is considered irregular. They spend the winter in the southern third of the African continent and migrate in a “diffuse” way, so it is possible that the observations in the Canary Islands correspond to specimens en route to or from Western Europe, probably diverted from it to the west by the climatic conditions.

On July 23, Luis Alberto Rodríguez and Jesús García Ubierna observed 3 new Eleonora’s falcons in the same area of Gran Canaria, one of them of dark morph and the other two of pale morph, one of which ringed with yellow plastic ring and code [CA]. This individual was ringed on Alegranza in 2020. This is the first observation of this falcon that, like other second calendar year individuals, return to the breeding grounds long before attaining sexual maturity. In the photo you can see the characteristic plumage of a pale morph of this age class, and the plastic ring that allows its identification from a distance.


Deriva adaptativa del halcón de Eleonor en su migración a través de los campos de viento y distintos biomas de África / Adaptive drift and barrier-avoidance by Canarian Eleonora’s falcons along a climate-driven flyway

Los halcones de Eleonor y el viento son compañeros inseparables. Recientemente logramos desentramar el papel del viento en la llegada de alimento y, por tanto, en el éxito reproductor de la población canaria de la especie (Gangoso et al. 2020 J. Anim. Ecol). Pero eso es solo parte de la historia, ya que el halcón de Eleonor es un migrador de larga distancia que cada año realiza una increíble travesía desde sus áreas de cría hasta sus cuarteles de invernada en Madagascar. En el caso de la población de Canarias, la más occidental de todas, esto supone una distancia de más de 8.000 km en línea recta a través del continente africano, atravesando barreras como el Canal de Mozambique o el gran desierto del Sáhara. 

Entre 2012 y 2020 hemos seguido mediante GPS un total de 75 migraciones de 19 halcones de Eleonor. Utilizando datos globales de clima y del paisaje, hemos podido esclarecer cómo los halcones se enfrentan a las barreras geográficas y los vientos predominantes que encuentran en los distintos biomas africanos y a través del ecuador térmico. 

Los halcones de Canarias realizan una migración en zig-zag que supera los 9.000 km en otoño y los 11.000 km en primavera. Sin embargo, y aunque emplean casi una semana más haciendo paradas de repostaje, son capaces de cubrir la ruta primaveral más larga (1.600 km más larga) en la misma cantidad de horas de viaje que en otoño. Y esto es gracias, en buena medida, a la ayuda de los vientos de cola favorables que encuentran durante este periodo, lo que les permite alcanzar velocidades mucho mayores en su travesía hacia Canarias. 

Pero ¿hasta qué punto los halcones realmente zigzaguean para maximizar el apoyo del viento? Para responder a esto, comparamos el apoyo del viento que experimentaron estas rapaces a lo largo de sus rutas reales, medido en cada punto por hora a lo largo de toda la travesía, con el apoyo del viento que podrían haber recibido al tomar la ruta más corta posible. Los desvíos sobre esta ruta más corta son explicados por la deriva adaptativa al atravesar barreras geográficas y frente a los vientos en contra otoñales. En cambio, los halcones renuncian parcialmente al apoyo de los vientos favorables al desviarse hacia sus zonas de repostaje en Etiopía. Los movimientos longitudinales prolongados en la zona del Sahel-Sudán se correlacionan con la posición del ecuador térmico, siendo más variables a nivel de individuo en primavera.

Estos resultados sugieren que las rutas migratorias de los halcones son canalizadas por los vientos adversos en otoño, mientras que los vientos favorables de primavera permiten una mayor diversificación entre individuos.

Puedes leer el artículo de libre acceso en Vansteelant, W., Gangoso, L., Bouten, W., Viana, D.S., Figuerola, J. (2021) Adaptive drift and barrier-avoidance by a fly-forage migrant along a climate-driven flyway. Mov Ecol 9, 37. https://doi.org/10.1186/s40462-021-00272-8

 


Eleonora’s falcons and wind are inseparable companions. We recently unraveled the role of trade winds in the arrival of food and, therefore, in the reproductive success of the Canarian population of the species (Gangoso et al. 2020 J. Anim. Ecol). But that’s only part of the story, as the Eleonora’s falcon is a long-distance migrant that makes an incredible journey every year from its breeding grounds to its wintering quarters in Madagascar. In the case of the population of the Canary Islands, the westernmost of all, this implies a distance of more than 8,000 km in a straight line across the African continent, crossing barriers such as the Mozambique Channel or the great Sahara desert.

Between 2012-2020 we GPS-tracked 75 migrations by 19 Eleonora’s falcons. Using global climate and landscape data, we have been able to elucidate how falcons cope with geographic barriers and prevailing winds that they encounter across African biomes and across the thermal equator.

In a direct flight – along the shortest possible route – between the Canary Islands and Madagascar, the falcons would have to cover some 8,000 km. In this study, we show that the falcons fly much longer routes, averaging more than 9,000 km in the autumn and more than 11,000 km in the spring. In addition, they spend six days more on stopovers in the spring than in the autumn. It is striking that the number of flight hours travelled in spring and autumn are the same, even though the spring routes are considerably longer. There was a simple explanation for this when we linked it to wind data: the birds benefit from a stronger tailwind in the spring.

To see how much the zigzagging behaviour helped the falcons maximise tailwinds across different landscapes, we compared the birds’ tailwinds at various points along the route of their chosen migratory path with the tailwinds they could have received on the shortest possible route. It turned out that the falcons zigzagged in both spring and autumn to get as much tailwind as possible – or as little headwind as possible – during the terrifying crossings of the Sahara Desert and the Indian Ocean. That’s a common and well-known strategy among migratory birds. We also saw that the falcons made direct eastward or westward flights over the Sahel-Sudan zone in both seasons, giving them less tailwind than they could have found on a shorter route. However, the wind is relatively weak in this region, and these east or west detours allowed the falcons to drastically reduce the flight distance over the tropical rainforest of the Congo Basin in the autumn and over the Sahara in the spring.

Our results suggest that falcon routes are canalized by adverse winds in autumn, while favorable spring winds allow for greater diversification between individual migration routes.

You can read the paper for free in: Vansteelant, W., Gangoso, L., Bouten, W., Viana, D.S., Figuerola, J. (2021) Adaptive drift and barrier-avoidance by a fly-forage migrant along a climate-driven flyway. Mov Ecol 9, 37. https://doi.org/10.1186/s40462-021-00272-8

Nueva publicación en la revista de divulgación científica inDiferente nº23 / New publication in the popular science journal inDiferente nº23

Los difusos límites de la colonización: el extraño viaje de la malaria aviar a Canarias

Los parásitos de la malaria aviar son capaces de infectar a multitud de especies de aves en la práctica totalidad del planeta. Sin embargo, las aves de ambientes marinos normalmente no están infectadas por estos parásitos, probablemente debido a la escasez de mosquitos y otros insectos vectores en esos hábitats. Los halcones de Eleonor que nidifican en Canarias presentan gran cantidad de moscas planas, las cuales podrían transmitir estos parásitos, tal y como ocurre en otros archipiélagos. Nosotros encontramos una moderada prevalencia de infección de malaria aviar en los halcones, pero solo en los ejemplares adultos. Las moscas planas, sin embargo, presentaron una alta prevalencia de infección, pero los linajes identificados no eran típicos de rapaces (su hospedador), sino de aves paseriformes. Analizamos entonces las presas que cazan los halcones y, al juntar las piezas, descubrimos una fascinante historia de colonización y evolución, mediada por el más puro oportunismo.


The diffuse limits of colonization: the strange journey of avian malaria to the Canary Islands

Avian malaria parasites are able to infect many bird species around the world. However, insular avifaunas are typically characterized by a low prevalence and diversity, and even total lack of haemosporidians, likely due to the scarcity of mosquitoes and other insect vectors in these habitats. Eleonora’s falcons breeding on the Canary Islands are heavily parasitized by louse flies, which could transmit avian malaria parasites, as they do in other archipelagoes. We found a moderate prevalence of infection in Eleonora’s falcons, yet only in adult birds. However, louse flies were infected by an unexpectedly high diversity of parasite lineages, all of them typical of passeriform birds, instead of raptors (their host). We therefore analyzed samples from passerines hunted by falcons and, by putting the pieces together, we discovered a fascinating story of colonization and evolution, mediated by pure opportunism. 


Publicaciones recientes

Recientemente se ha publicado la sexta monografía del programa Migra titulada: “Migración y ecología espacial de las poblaciones españolas del halcón de Eleonora”, donde se recogen los resultados de más de 10 años de trabajo de seguimiento remoto de esta especie en las distintas poblaciones de España.
El capítulo “Ecología espacial en el periodo reproductivo” muestra datos de movimiento correspondientes a la población canaria de Halcón de Eleonora.
Se ha publicado en formato digital por lo que puedes consultarla on-line en:
http://www.seo.org/boletin/seguimiento/migracion/06_halcon_eleonora/
https://doi.org/10.31170/0080
Y puedes descargarte el pdf en ese enlace seleccionando la opción “guardar en pdf”.

Además en la revista Quercus cuaderno 424 de junio de 2021 puedes encontrar el siguiente artículo “Los vientos Alisios y el halcón de Eleonor en Canarias.”